L'MQ-Next, futuro sostituto del drone MALE MQ-9 Reaper, prende forma per General Atomics

In servizio con 10 forze aeree, di cui 9 membri della NATO, il drone Medium Altitude Long Endurance MQ-9 Reaper della American General Atomics, è oggi il riferimento occidentale nel campo dei droni da combattimento di questa gamma. Capace di rimanere in aria per 15 ore ad una quota superiore a 7 km e a più di 300 km/h trasportando 4 missili aria-terra Hellfire o Brimstone, il Reaper è oggi una componente centrale delle operazioni svolte dagli eserciti occidentali, soprattutto sulle vaste distese dell'Africa e del Medio Oriente, sia per monitorare i movimenti di potenziali avversari sia per condurre colpi di opportunità. Dalla loro entrata in servizio, l'MQ-1 Predator e soprattutto il suo successore, l'MQ-9 Reaper, entrambi prodotti dalla General Atomics, hanno trasformato profondamente lo svolgimento delle operazioni militari nei cosiddetti teatri di bassa e media intensità. D'altra parte, non appena si è trattato di utilizzarli su aree contese con sistemi antiaerei, l'efficacia essenziale dei droni MALE è stata ampiamente minata.

Questo è stato particolarmente il caso durante la guerra civile libica che ha opposto le forze del governo di Tripoli a quelle del generale Haftar che controllava la regione di Bengasi. Con forze su entrambe le parti dotate di sistemi antiaerei SA-8 e SA-6 a corto e medio raggio, nonché sistemi più recenti come il Russian Pantsir, questi sistemi d'arma antiaerei hanno inferto duri colpi al Predator e ad altri Wing Loong cercando di monitorare le forze opposte da entrambe le parti. Persino il temuto Razziatore non è riuscito a manovrare in sicurezza sopra i cieli libici, come era avvenuto anche sopra la Siria alcuni mesi prima. La vulnerabilità degli attuali droni MALE e HALE non è tuttavia in alcun modo una scoperta recente per la US Air Force, che ha iniziato nel 2019 a sviluppare un sostituto dell'MQ-9 in grado di evolversi con precisione al di sopra degli spazi contesi presenti e futuri. . Questo programma, che attualmente risponde al nome in codice MQ-Next, punta all'entrata in servizio di questo nuovo modello di droni MALE tra il 2030 e il 2035, e intende avere capacità di gran lunga superiori a quelle degli attuali MQ-9.

L'arrivo di droni MASCHIO come l'MQ-9 Reaper ha offerto molte capacità finora fuori portata per le forze armate che li utilizzano, come qui per l'Air Force nel cielo del Mali.

Alla conferenza dell'Air Force Association del 2022, il progettista del Reaper e Predator, General Atomics, ha presentato la sua visione di quello che potrebbe essere il prossimo drone MALE MQ-Next della United States Air Force (nella foto principale). Ed è chiaro che, viste le ambizioni manifestate dal costruttore aeronautico americano, questa futura generazione di droni intende offrire un maggiore guadagno di capacità rispetto all'attuale generazione, ben oltre, ad esempio, quello che oggi porta la 5a generazione di combattimento aereo rispetto al 4°. In effetti, anche se la maggior parte della ricerca sull'argomento è ancora sotto il sigillo del segreto, General Atomics ha presentato alcune delle maggiori capacità del suo MQ-Next. Pertanto, il drone sarà progettato sotto forma di un'ala volante stealth in modo da ridurre il più possibile la superficie equivalente radar del dispositivo per consentirne l'uso al di sopra di spazi contesi. Allo stesso modo, l'equipaggiamento e gli armamenti saranno integrati nella cella o trasportati nella stiva per non degradare l'invisibilità della macchina. Sarà inoltre dotato di un nuovo sistema di propulsione elettrica ibrida che migliorerà le prestazioni del suo motore turbojet in modo da dargli un'autonomia di oltre 60 ore di volo, 4 volte in più rispetto al Reaper, a una velocità di crociera molto più elevata, offrendogli un'impareggiabile prestazioni in termini di portata dell'ordine di 35.000 km o più, consentendo potenzialmente all'MQ-Next di decollare dalle Hawaii, attraversare il Pacifico per svolgere una missione di sorveglianza di 20 ore nel cielo del Mar Cinese, prima di tornare alla sua punto di partenza, senza rifornimento o scalo, e nel modo più discreto.

Mais General Atomics entend également doter son futur drone de deux capacités bien plus surprenantes dans ce domaine. En premier lieu, le MQ-Next tel que vu par GA se doit d’être rustique, et même de pouvoir être mis en oeuvre à partir de terrains de fortune. Ainsi, le cahier des charges visé par l’avionneur prévoit que le drone devra pouvoir décoller et atterrir à partir d’une piste en herbe ou en terre de 1000 mètres, une caractéristique nouvelle pour ce type d’équipements qui, jusqu’ici, était toujours considéré comme pouvant être mis en oeuvre à partir de pistes aériennes sécurisées et adaptées. En second lieu, General Atomics vise à rendre le MQ-Next évolutif, en particulier en le dotant dès la conception d’une crosse d’arrêt de sorte à permettre à l’avenir, d’en dériver une éventuelle version navale embarquée, même si pour l’heure, de l’avis même de GA, la question ne se pose pas alors que l’US Navy n’a pas les moyens de mettre en oeuvre de tels drones à partir de ses navires actuels.

Le MQ-20 Avenger de General Atomics est un drone de transition offrant déjà des performances bien supérieures aux MQ-9 notamment en terme d’autonomie, de vitesse et de discrétion.

Pour General Atomics, le programme MQ-Next porte en outre une dimension critique, tant pour assurer la pérennité de l’entreprise face à la fin prévisible d’ici une vingtaine d’années des drones MALE actuels comme le Predator, le Reaper ou le Grey Eagle et la concurrence féroce notamment de Lockheed-Martin (MQ-170) et Northrop Grumman (MQ-180) , mais également pour permettre le developpement de son programme de drones de combat Gambit, visant à concevoir 4 modèles de drones différents sur la base d’un noyau central commun représentant 70% des modèles définitifs, comme c’est le cas de la propulsion hybride électrique visé par l’avionneur et présentée comme révolutionnaire en terme de performances. Contrairement au MQ-Next qui demeure un drone à forte valeur ajoutée, donc onéreux à l’achat comme à la mise en oeuvre, les drones de la familles Gambit seront, quant à eux, économiques à l’achat comme à l’usage, de l’ordre de quelques millions de $ selon GA, de sorte à en étendre le potentiel d’utilisation en acceptant le risque de perte. Rappelons afin que General Atomics participe également au programme Skyborg de l’US Air Force avec le drone MQ-20 Avenger, qui représente un drone de transition entre le MQ-9 et le MQ-Next, capable de voler à 650 km/h pendant plus de 20 heures en emportant 1600 kg d’armement en soute, de sorte à préserver sa discrétion radar.

l’Euromale offrira des capacités importantes aux forces aériennes françaises, allemandes, espagnoles et italiennes, mais ne sera pas au niveau des capacités offertes par le MQ-Next de l’US Air Force qui entrera en service au même moment

La stratégie poursuivie par General Atomics, associant une gamme de drones offrant des capacités sensiblement supérieures à celles des drones existants, ainsi qu’un calendrier ambitieux visant une entrée en service à partir 2030, met naturellement en évidence les déficiences du programme européen Euromale dans ce domaine qui, pour sa part, vise à produire un drone MALE certes bimoteurs et plus performant que le MQ-9 Reaper, mais qui sera largement surclassé en terme de furtivité, d’autonomie et de capacité d’emport par le MQ-Next. En outre, l’avionneur américain entend immédiatement capitaliser sur les avancées technologiques enregistrées autour du programme MQ-Next pour concevoir une gamme de drones plus économiques et plus spécialisés autour du programme Gambit, là ou pour l’heure, aucune initiative de ce type n’a été avancée en Europe, en particulier autour du programme SCAF auquel participent pourtant 3 des 4 pays collaborant à Euromale. Sans remettre en question la pertinence du programme Euromale, qui permet de doter les armées européennes d’un drone à hautes performances pour les missions de renseignement et de désignation, et aux industriels d’acquérir le savoir faire nécessaire pour concevoir ce type de drones bien plus complexe que les drones légers comme le TB2, il semble désormais nécessaire et même urgent de ne pas attendre la fin du developpement d’Euromale pour entreprendre la conception de son successeur qui devra, lui, viser des performances et des capacités au moins alignées à celles de MQ-Next pour espérer ramener l’Europe dans la course dans ce domaine.

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