Quali soluzioni per aumentare la disponibilità del French Naval Air Group a fronte delle esigenze operative?


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Nel dicembre 2020, il presidente francese Emmanuel Macron ha annunciato il lancio di un nuovo programma di portaerei per la Marina francese. Destinata a sostituire la portaerei nucleare Charles de Gaulle entro il 2038, questa nuova nave, di cui non sappiamo ad oggi se comprenderà uno o due edifici, sarà molto più grande della precedente, con una lunghezza di 300 metri e un dislocamento di 70.000 tonnellate, contro i 261,5 metri e le 42.500 del Charles de Gaulle, e sarà alimentato da due reattori nucleari K-22 da 220 Megawatt ciascuno, dove i due CdG K-15 erogano solo 150 mW, così da soddisfare le esigenze imposto dal nuovo velivolo da combattimento NGF sviluppato nell'ambito del programma SCAF, e che sarà anche più imponente del Rafale che oggi equipaggia le flottiglie da combattimento dell'aviazione navale francese. Sebbene a volte soggetto a critiche, questo programma è ora essenziale per mantenere le capacità di proiezione della potenza francese, mentre il paese deve poter intervenire sull'intero pianeta a causa dei suoi territori e interessi d'oltremare.

Tuttavia, che si tratti della PAN Charles de Gaulle di oggi, o della PANG del 2038 se non si registra la costruzione di una seconda nave, avere un'unica portaerei non è senza imporre alcune restrizioni, soprattutto in termini di disponibilità. Nel periodo precedente il periodo di Indisponibilità Periodica per ricaricare i reattori nucleari e ammodernare i sistemi di bordo nel 2019, il Charles de Gaulle aveva mostrato una disponibilità esemplare, con oltre 240 giorni di missione operativa nell'ultimo anno. Ma un tale ritmo, imposto dalle tensioni nel Mediterraneo orientale e nel Levante, non può essere mantenuto nel lungo periodo, mentre a un ritmo normale, la disponibilità del Naval Air Group francese non supera i 200 giorni in mare all'anno. Mentre le tensioni internazionali sono in aumento da diversi anni, nella zona europea così come in Medio Oriente e nella zona Indo-Pacifica, sembra essenziale aumentare questa disponibilità per offrire alla Marina francese e alla Francia la capacità di pesare su crisi e problemi. In questo articolo analizzeremo due approcci in grado di fornire una risposta a questo problema in modo sostenibile da un punto di vista di bilancio ed efficace da un punto di vista operativo.

Il principio del doppio equipaggio

Il primo approccio è anche il più semplice da implementare, poiché si basa su una soluzione utilizzata da diversi decenni per i sottomarini nucleari francesi, e più recentemente per alcune fregate, dotando queste navi non di uno, ma di due equipaggi. Il paradigma di questo approccio è ovvio, poiché si basa sul fatto che oggi il criterio più restrittivo e vincolante relativo alla tenuta in mare di una grande unità navale non è tecnico ma umano. In altre parole, è la fatica degli equipaggi, e non degli equipaggiamenti, a costringere sottomarini e fregate a limitare la durata dei loro schieramenti o di prendere allerte operative. Inoltre, mentre i sistemi di bordo sono sempre più complessi da mantenere e implementare, i requisiti di formazione del personale sono maggiori, richiedendo periodi più lunghi dedicati alla formazione degli equipaggi. Poiché è più difficile e restrittivo effettuare rotazioni parziali del personale a bordo di una nave in combattimento, e poiché allo stesso tempo i marinai, come tutti i soldati, aspirano oggi maggiormente a preservare un certo spazio dedicato alla vita familiare, il fattore umano è indiscutibilmente il più vincolante per quanto riguarda la disponibilità in mare di una nave da combattimento.

Diverse fregate FREMM della classe Aquitaine sono state dotate di un doppio equipaggio per ottimizzare la loro disponibilità operativa

In questo contesto, affidarsi a un doppio equipaggio ha molti vantaggi. Infatti, procedendo in questo modo, è possibile aumentare del 50% la disponibilità operativa dell'edificio, riducendo del 25% la pressione operativa su ciascuno degli equipaggi. Più concretamente, se il PAN Charles de Gaulle dovesse oggi sostenere un'attività operativa di 200 giorni in mare all'anno, di cui 40 dedicati all'addestramento e alla qualificazione degli equipaggi e 160 giorni di schieramento operativo, un doppio equipaggio permetterebbe di raggiungere 300 giorni in mare, ovvero il limite di ciò che la nave può sostenere dal punto di vista tecnico, mentre i requisiti di formazione e qualificazione verrebbero aumentati solo di 20 giorni, conferendole una disponibilità operativa di 240 giorni all'anno. Allo stesso tempo, ogni equipaggio sarebbe a bordo solo 150 giorni all'anno, fornendo maggiore flessibilità al personale nella pianificazione di addestramento ed esercitazioni, migliorando al contempo la qualità della vita degli stessi marinai. .

Questa soluzione è anche relativamente economica da implementare. Infatti, se l'equipaggio del Charles de Gaulle è composto da 2000 uomini e donne, solo 1200 di loro appartengono effettivamente alla portaerei stessa, il resto essendo distaccato dallo Stato Maggiore e dalle flottiglie e squadroni aeronautici navali. Inoltre, diverse fregate che costituiscono la scorta della portaerei sono già state con doppio equipaggio e la Marina francese ha ordinato 4 nuove Fleet Supply Ships, le navi logistiche che supportano l'attività della portaerei e portaelicotteri d'assalto, una flotta sufficientemente ampia sostenere un tale incremento dell'attività operativa. In altre parole, il raddoppio dell'equipaggio riguarderà solo i 1200 membri dell'equipaggio del PAN, mentre flottiglie e squadroni avranno solo bisogno in uno scenario del genere di aumentare la propria forza lavoro: 300 persone per supportare un tale ritmo, ovvero 1.500 nuovi dipendenti con un costo medio di bilancio inferiore a 75 milioni di euro all'anno.

Il Rafale M è un aereo da combattimento versatile e ad alte prestazioni in grado di stare al confronto con tutti gli aerei da combattimento del momento, compresi quelli implementati esclusivamente da basi terrestri.

In termini di mezzi aerei, per avere i mezzi ottimali per questo rilancio dell'attività, sarebbe gradito, ma non necessario, aumentare il formato della caccia a bordo di 15 nuovi velivoli, cioè una nuova flottiglia, e disporre di un velivolo di sorveglianza E-2D Hawkeye aggiuntivo, ovvero un budget aggiuntivo di 1,8 miliardi di euro che può essere distribuito gradualmente su più anni, in modo da ridurne il peso relativo. Va notato, idealmente, che potrebbe essere largamente rilevante, in tale ipotesi, sovradimensionare la flottiglia 12F specializzata nella difesa aerea con 5 velivoli aggiuntivi, e specializzare la nuova flottiglia creata in missioni di guerra elettronica e di soppressione. acquisendo una versione adattata del Rafale per questa missione. Così adornata, l'aeronautica navale di bordo sarebbe altamente efficiente e offrirebbe alla Francia una disponibilità operativa avanzata a un costo finale che è tutto sommato ampiamente sostenibile per le finanze pubbliche.

Il vettore di scorta leggera

La seconda ipotesi per rispondere a questo problema è più ambiziosa, ma anche molto più promettente. Si basa sulla progettazione e costruzione di una nuova classe di navi, la portaerei di scorta leggera o PAEL, una nave più compatta e molto meno costosa di una portaerei tradizionale, basata su la recente dimostrazione data in India delle ottime capacità del Rafale di utilizzare un trampolino tipo Skijump. Così, sulla base delle prestazioni dei Chantiers Navals de l'Atlantique, che sono stati in grado di costruire l'efficientissimo PHA Mistral per un costo unitario di 500 milioni di euro, possiamo immaginare una nuova classe di portaerei dotata di Skijump e linee di fermata progettate per utilizzare una dozzina di Rafale M, elicotteri e droni, e il cui prezzo unitario potrebbe raggiungere i 2 miliardi di euro. L'importo è sicuramente notevole, ma a differenza di una tradizionale portaerei, una nave del genere avrebbe un forte appeal sulla scena internazionale a un prezzo del genere, soprattutto perché sarebbe ottimizzata per implementare la Rafale M che già rappresenta uno dei migliori combattimenti aereo del momento. È facile immaginare che paesi come l'Indonesia, il Brasile, l'Egitto, gli Emirati Arabi Uniti o la Malesia potrebbero essere interessati a questa classe di portaerei di scorta leggera, per non parlare della Grecia.

Costruiti da Chantiers de l'Atlantique, i PHA della classe Mistral offrono un eccezionale rapporto prezzo/prestazioni

È proprio questo potenziale di esportazione che costituisce l'attrattiva di un tale programma. Infatti, con un ritorno di bilancio medio per le finanze pubbliche del 50% sulle attrezzature per la Difesa (questo è il tasso medio di prelievo diretto e indotto sugli investimenti industriali della Difesa), è necessario e sufficiente esportare una nave per compensare completamente i costi di costruzione di una nave per la Marina francese (ogni nave con un ritorno sul budget del 50%, 2 navi costruite in Francia genereranno un ritorno sul budget totale del 100%, ovvero il prezzo di acquisto della nave per la Francia). E anche se, per sfruttare al meglio questa nuova classe, sarebbe ottimale avere 2 portaerei di scorta a fianco di una UAP, il potenziale mercato di esportazione per queste navi supera senza dubbio le 2 unità, e potrebbe anche, se gli ordini dovessero superare questo livello , finanziare parzialmente lo sforzo nazionale per la costruzione del PANG.

Al di là degli aspetti puramente di bilancio, queste navi permetterebbero alla Marina francese di avere una straordinaria flessibilità operativa, con una progressività senza precedenti in termini di mezzi a sua disposizione per far fronte alle esigenze. Pertanto, il PAEL soddisfa perfettamente le esigenze di scorta, ma anche le esigenze di supporto delle missioni anfibie e il controllo delle zone navali di bassa e media intensità, dove il PAN, e il suo successore il PANG, costituiscono uno strumento tagliato per l'alta intensità. Va ricordato che questa strategia navale fu quella della Marina degli Stati Uniti durante la seconda guerra mondiale, con da un lato le portaerei pesanti della classe Essex (costruite 24 navi da 35.000 tonnellate) per grandi battaglie navali, e dall'altro a parte la classe molto prolifica di portaerei di scorta della classe Casablanca (50 navi da 8000 tonnellate), che fornivano addestramento per piloti, missioni di scorta nel Nord Atlantico e missioni di supporto del battaglione dei Marines nel Pacifico. È anche un approccio simile che era all'origine della classe di portaerei britannica Invincible, destinata a svolgere missioni simili insieme alle portaerei pesanti della classe Ark Royal.

La US Navy sta studiando la possibilità di trasformare le sue LHA di classe America in portaerei leggere con 20 F-35B a bordo

In tal caso, una flotta composta da un PAN/NG e due PAEL consentirebbe alla Marina francese di avere il 100% di disponibilità aerea navale, con una nave in missione, una nave che fornisce allerta e addestramento e una nave in manutenzione, e potrebbe essere addirittura ottimizzato se la PAN fosse con doppio equipaggio, così da avere, in tal modo, una disponibilità permanente del 150%, di cui il 75% per la portaerei nucleare. Con questo in mente, sarebbe anche possibile preservare il PAN per missioni di allerta e ad alta intensità e affidare al PAEL missioni a bassa intensità e addestramento, al fine di avere sempre una capacità aerea navale ottimizzata e un disponibilità teorica ad alta intensità prossima al 90%, equivalente a quella offerta da una flotta con due UAP, ma molto più costosa da sviluppare, senza nemmeno prendere in considerazione le questioni del ritorno di bilancio.

Conclusione

Resta inteso che i problemi di disponibilità del Gruppo Aereo Navale francese legato alla sua unica portaerei sono tutt'altro che insolubili, anche tenuto conto del difficile contesto di bilancio in cui si trova il Ministero delle Forze Armate. Le due soluzioni qui presentate offrono i propri vantaggi, essendo il doppio equipaggio una soluzione semplice e relativamente a breve termine, i vettori di scorta leggera impiegano più tempo per svilupparsi, ma offrono capacità operative superiori e un'eccellente sostenibilità di bilancio. In realtà queste due soluzioni non si escludono a vicenda, anzi! Il doppio equipaggio può così costituire una risposta a breve termine, pur consentendo alla Marina Militare di dimensionarsi per ospitare i due futuri PEAL, ma anche per supportare l'offerta export francese in questo campo, acquisendo nuovamente, ad esempio, un caccia di bordo e scuola di addestramento navale sui velivoli Rafale per addestrare i suoi equipaggi così come quelli dei suoi clienti e partner.

Il PANG rimarrà lo strumento essenziale per la Francia per influenzare le crisi internazionali sul pianeta

Una cosa è certa, invece: ben al di là degli sterili e di parte dibattiti sull'utilità o la presunta vulnerabilità della portaerei, la potenza aerea navale dovrà svolgere un ruolo determinante nella ridistribuzione degli equilibri di potere sulla pianeta, perché gli Stati Uniti mantengono una flotta di 10 portaerei e stanno studiando la soluzione per trasformare le LHA Americas in portaerei leggere; perché la Cina intende costruire una flotta di 2040 portaerei entro il 6, di cui almeno 2 saranno superaerei a propulsione nucleare; motivo per cui la Gran Bretagna, che tuttavia ridusse la forma dei suoi eserciti, costruì due grandi portaerei e dimensiona la sua flotta per sfruttare al meglio questi due assetti; e perché anche Giappone, Corea del Sud, Brasile e India hanno compiuto grandi sforzi per acquisire questa capacità. In questo contesto, considerando le esigenze specifiche della Francia dovute ai suoi territori d'oltremare, e sulla base dell'ambizione di rendere in futuro il Paese un attore di rilievo nella geopolitica internazionale, la questione della disponibilità del Gruppo merita di essere affrontata chiedere e studiare le soluzioni per rispondere a questo problema.

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