La DARPA ha testato con successo un secondo modello di missile da crociera ipersonico

Quando nel marzo 2018 Vladimir Putin annunciò che il missile balistico ipersonico aviotrasportato Kinzhal sarebbe presto entrato in servizio, tutte le forze armate occidentali compresero che questa nuova tecnologia sarebbe diventata rapidamente un imperativo operativo e che in quest'area l'avevano lasciata alla Russia, ma anche alla Cina, che l'anno successivo presentò il proprio missile ipersonico DF17, un progresso decisamente troppo grande. Se gli europei, come al solito, hanno reagito con la velocità di un cetriolo di mare, giapponesi, australiani, sudcoreani e soprattutto gli Stati Uniti, hanno reagito con rapidità e determinazione, attuando rapidamente programmi volti ad acquisire questo tipo di arma il più rapidamente possibile. Uno dei principali programmi americani in questo campo è il programma HAWC per Hypersonic Air-breathing Weapon Concept, un missile da crociera ipersonico alimentato da un motore a respirazione d'aria del tipo Scramjet e sviluppato da DARPA, l'agenzia di ricerca e sviluppo del Pentagono.

Appena tre anni dopo il suo lancio, il programma HAWC ha compiuto notevoli progressi. Già lo scorso settembre, DARPA ha annunciato il primo volo ipersonico del modello sviluppato da Raytheon e Northrop Grumman, e che la maggior parte degli obiettivi iniziali era stata raggiunta durante questo volo, senza che si sapesse se si trattasse effettivamente del primo volo di questo modello, né le prestazioni raggiunte. Ieri la DARPA è stata un po' più prolissa in un comunicato stampa., annunciando il successo di un volo ipersonico del secondo modello di missile da crociera, questa volta sviluppato dalla Lockheed-Martin. Apprendiamo così che il missile avrebbe superato la velocità di Mach 5, definita come soglia ipersonica, l'altitudine di 65.000 piedi e che avrebbe volato per oltre 300 miglia, ovvero 560 km. Apprendiamo anche che il missile è stato inizialmente azionato da un tradizionale booster a polvere, consentendogli di raggiungere la velocità necessaria allo Scramjet sviluppato da Aerojet Rocketdyne per prendere il controllo e spingere il missile oltre Mach 5.

All'inizio degli anni 2010, l'X-51A Waverider alimentato da un motore di tipo Scramjet aveva superato la velocità di 7000 km/h o Mach 6

L'utilizzo di uno Scramjet, piuttosto che di un booster a razzo solido come per il missile Kinzhal, presenta molti vantaggi, in particolare perché l'ossidante necessario alla reazione termica che produce la spinta è fornito dall'aria atmosferica. Pertanto, lo Scramjet è molto più leggero, con identica capacità, di un motore a polvere che trasporta carburante e ossidante, offrendo una maggiore autonomia potenziale e una maggiore flessibilità di utilizzo e manovra. Gli Stati Uniti avevano precedentemente investito in questo tipo di tecnologia, con il dimostratore X-51A Waverider testato all'inizio degli anni 2010. Tuttavia, il nuovo scramjet sviluppato da Aerojet Rocketdyne, che aveva già sviluppato il motore X-51, è due volte più leggero e più efficiente del prototipo, offrendo opportunità di applicazione operativa molto più serie di prima.

C'è da dire che il Pentagono ha fatto dello sviluppo dei missili ipersonici una delle massime priorità del momento. L'aeronautica americana, sulla base del programma HAWC della DARPA, sta sviluppando il programma HACM (Hypersonic Attack Cruise Missile) destinato alla progettazione di un missile da crociera ipersonico aerotrasportato, una versione del quale potrebbe essere utilizzato anche contro le navi, con l'obiettivo di porre fine all'iniziale fase di sviluppo quest'anno, per l'entrata in servizio entro 3 anni. Il missile in particolare dovrebbe poter essere utilizzato dall'F-35, e potenzialmente da altri velivoli come l'F-15EX, che si sta posizionando sempre più come il caccia chiave per la US Air Force nel Pacifico, così come l'F /A 18 E/F Super Hornet, Australia è un partner in questo sviluppo. La US Navy, dal canto suo, ha annunciato la ripresa del programma Screaming Arrows, un missile antinave ipersonico aviotrasportato, appena un mese dopo aver annunciato la sua sospensione.

I 3 test resi pubblici del missile AGM-183A si sono conclusi con un fallimento, l'Aeronautica Militare statunitense si muove verso un probabile abbandono del programma

Se i programmi di missili ipersonici aerobici americani sembrano evolversi rapidamente e positivamente, anche se hanno preso un certo ritardo a causa della crisi del Covid (più di 2 anni), non è così per gli altri programmi ipersonici basati questa volta su un missile polvere e un aliante ipersonico, che allineano i guasti attraverso il programma ARRW Air-launched Rapid Response Weapon della US Air Force e il suo missile AGM-183A, che dovrebbe rappresentare la controparte russa Kinzhal. Previsto per essere schierato da un bombardiere B-1B prima del 2025 i test dell'AGM-183A sono finiti tutti, finora, in fallimenti, al punto che se l'US Air Force non ne ha ancora annunciato la cancellazione, non sembra non sia prevista più alcuna linea di finanziamento per continuare il suo sviluppo nel bilancio 2023. Si può pensare che, nel campo specifico dei missili balistici ipersonici equipaggiati con alianti ipersonici, l'Aeronautica americana, dopo aver tentato di contrastarla, ora intenda cedere il passo all'esercito americano, che è sviluppando anche questo tipo di programma, questa volta implementato da un Land Launcher Erector Tractor, e non da un aereo, come ad esempio il cinese DF-17.

A causa delle tensioni in Europa, Washington non ha immediatamente annunciato il successo del test missilistico Lockheed-Martin, poiché ha rinviato per due volte i test pianificati dei missili balistici intercontinentali ICBM Minuteman III, per non causare incidenti o interpretazioni errate da parte della Russia in il contesto di tensione che conosciamo. Tuttavia, nonostante questi successi, gli Stati Uniti sono ancora indietro di diversi anni nel campo delle armi ipersoniche rispetto alla Russia, che ha già alcuni missili Kinzhal operativi a bordo di una quindicina di Mig-31K appositamente modificati per questa missione, e di cui i test del missile da crociera ipersonico 3M22 Tzirkon sarebbero stati completati con successo. Una prima fregata della classe Admiral Gorshkov deve, in quanto tale, essere equipaggiata con questo tipo di missile quest'anno. Per quanto riguarda gli alianti ipersonici Avangard, come per i programmi ipersonici cinesi, ci sono troppe incognite per determinare la probabile data della loro entrata in servizio, nonché il loro livello di presunta prestazione.

Il missile Kinzhal è entrato in servizio dal 2019 con l'aeronautica russa, una quindicina di Mig-31 appositamente modificati per questo scopo.

Ci si può aspettare, tuttavia, che la potenza industriale e tecnologica americana alla fine raggiungerà, e forse addirittura supererà, le armi ipersoniche russe e cinesi in un futuro relativamente prossimo, probabilmente prima della fine di questo decennio, entrambi progressi registrati dai programmi statunitensi è rapido e che i mezzi stanziati dal Pentagono sono significativi. D'altra parte, come accennato in premessa, la dinamica è molto minore in Europa su questo tema, anche se l'annuncio dell'uso da parte della Russia dei missili Kinzhal in Ucraina ha suscitato un'ondata di shock e preoccupazione, in particolare in La Germania, che ha appena annunciato la volontà di acquisire il sistema antimissilistico israeliano Arrow 3, presentato da IAI come risposta alle minacce dei missili semibalistici a traiettoria di cui fa parte il Kinzhal, ma anche del missile balistico Iskander-M ampiamente utilizzato dagli eserciti russi in Ucraina. Perché se Berlino cerca di proteggersi da questo tipo di minaccia, né la Germania, né alcun Paese europeo al di fuori della Gran Bretagna (nell'ambito dell'alleanza AUKUS) ha annunciato un programma volto ad entrare in servizio a breve o medio termine per questo tipo di tecnologia, e quindi essere in grado di neutralizzare la minaccia rappresentata dalle armi russe.

Inoltre, passando a Arrow 3, Berlino potrebbe decidere di lasciare il programma europeo Twister lanciato nell'ambito della cooperazione strutturata permanente, che mira proprio a sviluppare un sistema antimissilistico in grado di rilevare e contrastare missili e alianti ipersonici in Europa. La Francia, dal canto suo, ha avviato un programma di studio affidato all'ONERA per lo sviluppo dei mattoni tecnologici legati all'aliante ipersonico, e tutto fa pensare che il sostituto del missile nucleare ASMPA sarà, dal canto suo, dotato di tecnologie ipersoniche, siano esse è uno Scramjet o un aliante ipersonico. D'altro canto, l'ipotesi ipersonica sembra essere stata abbandonata riguardo al Future Cruise Missile, successore dello Scalp/MdCN, e del Future Anti-Ship Missile, successore dell'Exocet, sviluppato congiuntamente con la Gran Bretagna. Tuttavia, con gli sviluppi e le lezioni apprese dalla guerra in Ucraina, è possibile che gli arbitrati riguardanti questi programmi, così come i loro calendari, siano chiamati a evolversi rapidamente nei mesi a venire, soprattutto perché la maggior parte dei paesi europei è impegnata ad un aumento significativo dei mezzi assegnati ai loro eserciti.

Il successore del missile da crociera Scalp/Storm Shadow sarà, a quanto pare, anche un missile stealth subsonico con una traiettoria radente, non un missile da crociera ipersonico.

Resta il fatto che, nonostante l'interesse offerto dalle armi ipersoniche, non dovrebbero essere percepite come armi miracolose, soprattutto perché le contromisure contro queste minacce vengono sviluppate in combinazione con nuovi missili. Già, la Marina degli Stati Uniti e il Pentagono ritengono che il missile SM-6 costituisca un'efficace contromisura contro le armi esistenti ad oggi, anche contro l'anti-nave 3M22 Tzirkon, mentre l'israeliano IAI presenta il suo Arrow 3 come in grado di far fronte a minacce ipersoniche semi-balistiche, come quella rappresentata dal russo Kinzhal ma anche dal Fateh -110 iraniano. In Europa, il missile Aster 30 Block 1NT che sta entrando in servizio in Francia e in Italia è già progettato per contrastare i missili balistici con una gittata inferiore a 1500 km, mentre Parigi e Roma prevedono di sviluppare l'Aster Block 2 per far fronte a minacce puramente ipersoniche , forse come parte del programma European Twister. Infine, l'interesse operativo di queste armi non deve portare a sottovalutare quello di altre armi come i missili subsonici da crociera stealth con traiettoria radente come l'europeo Scalp/MdCN, l'americano JASSM-ER o il futuro franco-francese FMC. capace anche di attacchi di precisione a lungo raggio, e molto difficile da rilevare e quindi contrastare dai sistemi antiaerei e antimissilistici esistenti.

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