Accelera la corsa dei missili aria-aria a lunghissima gittata tra Stati Uniti, Cina e Russia

Dall'inizio degli anni '60, la crescente forza della flotta di bombardieri a lungo raggio sovietica divenne un grave problema per l'aviazione e la marina degli Stati Uniti. Nel tentativo di proteggere la flotta dai raid dei bombardieri Tu-95, Tu-16 e Tu-22 armati di potenti missili antinave, spesso supersonici, la marina statunitense ha sviluppato contemporaneamente due sistemi d'arma complementari: il trittico composto dal missile di superficie -air SM-2, il radar SPY-1 e il sistema AEGIS che ha equipaggiato gli incrociatori di classe Ticonderoga e poi i cacciatorpediniere Arleigh Burke per rispondere alla potenziale saturazione dei sistemi di difesa tradizionali che richiedevano un radar di puntamento missilistico; e il missile aria-aria Phoenix AIM-54 a guida attiva a lungo raggio, che divenne l'arma preferita per l'intercettore di bordo F-14 Tomcat. Mentre il missile e il suo aereo da trasporto, a cui sono state attribuite 78 vittorie nel conflitto Iran-Iraq ma senza successo per mano dei piloti della Marina degli Stati Uniti, sono fuori servizio da molti anni, la necessità di potere intercettare gli aerei nemici a lungo distanze, è rimasto. Così, all'inizio degli anni '90, sono comparsi in breve tempo tre missili, allora considerati a lunghissima gittata, l'americano AIM-3 AMRAAM nel 120, il francese MICA nel 1991, e il russo R1996 nel 77, missili in grado di distruggere un bersaglio tra 2001 e 80 km di distanza, e avere un sistema di guida radar attivo per navigare, a differenza dei missili guidati semi-attivi come l'AIM-100 Sparrow o il Super-7 della generazione precedente.

Il nuovo missile americano dimostrò rapidamente le sue capacità, abbattendo un Mig-25 iracheno nel 1992, appena un anno dopo essere entrato in servizio, poi un Mig-23 l'anno successivo. Si è rapidamente affermato come uno standard occidentale, insieme al MICA francese, anch'esso molto efficiente, e al Vympel R-77 russo, designato AA-12 Ader dalla NATO, ma spesso descritto come Amraamsky per la sua somiglianza con il missile americano. La loro portata, di circa 100 km, era quindi coerente con le capacità di rilevamento e identificazione in combattimento Beyond Visual Range, o BVR, cioè oltre il raggio visivo, che richiedono mezzi di rilevamento e identificazione radar per confermare la natura del bersaglio. Per quasi 15 anni, la situazione tecnologica è cambiata molto poco, in gran parte a causa della pacificazione geopolitica globale e del basso rischio di conflitti ad alta intensità. I missili furono certamente modernizzati, la loro gittata e la loro precisione ampliate, ma senza cambiamenti radicali di capacità.

Il Meteor europeo è azionato da un ramjet e la sua manovrabilità gli conferisce una zona di non fuga di 60 km, 3 volte più grande di quella dell'AMRAAM

Le cose sono cambiate durante il decennio del 2010, tuttavia, con l'arrivo di due nuovi missili a lungo raggio, la meteora europea, E il Cinese PL-15, missili in grado di colpire bersagli a più di 150 km di distanza, facendo affidamento su un'interconnessione tra il missile e il tiratore, per consentire una guida progressiva durante il volo. In virtù delle loro capacità, questi nuovi missili creavano una nuova minaccia, non sui caccia e sui bombardieri, ma sugli aerei di supporto, come le petroliere, gli aerei avanzati di guardia aerea, o gli Awac, o gli aerei di sorveglianza. e la guerra elettronica, in altre parole, tutti i dispositivi oggi essenziali per la conduzione della moderna guerra aerea, ma tradizionalmente arretrati rispetto alla linea di ingaggio. Tuttavia, questa gittata è sembrata presto insufficiente alle potenze aeree, che dalla metà degli anni 2010 hanno iniziato lo sviluppo di una nuova generazione di missili aria-aria a lunghissima gittata, in grado di raggiungere bersagli oltre i 250 km.

I primi a posizionarsi in questa nicchia sono stati i russi, riesumando un programma che aveva le sue radici nell'Unione Sovietica, il missile R-37. In la sua versione modernizzata R-37M (nell'illustrazione principale), il missile da 600 kg e 4,2 metri di lunghezza è in grado di raggiungere bersagli aerei a quasi 400 km, mentre vola a più di Mach 5. D'altra parte, il suo sistema di guida inerziale misto e radar di ricerca, nonché le sue deboli capacità di manovra, gli consentono solo di intercettare dispositivi lenti e poco manovrabili, come gli Awac e altri aerei cisterna. Tuttavia, è il primo dei suoi missili a lunghissima gittata ad entrare in servizio, nel 2019, per equipaggiare i MIG-31BM dell'aeronautica russa. La Cina, da parte sua, ha sviluppato il successore del PL-15, designato alternativamente PL-XX o PL-21, un missile di cui si sa molto poco, tranne che dovrebbe avere una gittata di 400 km, che ha un radar di guida dell'EASA, e che dovrà equipaggiare i J-20 e J-16 dell'Air Force dell'Esercito Popolare di Liberazione, proprio per eliminare gli aerei di supporto dell'avversario.

Il J-20 può ospitare 4 missili PL-15 a lungo raggio nella stiva e ha missili PL-10 a corto raggio nella stiva laterale.

Gli Stati Uniti, nel frattempo, non hanno lanciato uno, ma due di questi programmi. Il primo, designato AIM-260, è il successore designato dell'AIM-120, con portata e prestazioni simili o superiori a quelle del Meteor europeo. Il missile, noto anche come Joint Advanced Tactical Missile, o JATM, è stato progettato da Lockheed-Martin, e dovrebbe entrare in servizio nel 2021, inizialmente a bordo degli F-22 dell'US Air Force e degli F/A 18 E/F della US Navy. . Successivamente, equipaggerà l'F-35 Lighting II e molto probabilmente l'F-15EX Eagle II. Questo programma è stato seguito da un programma ancora più confidenziale, sviluppato dalLaboratorio di ricerca dell'aeronautica americana (AFRL), per progettare un missile aria-aria a lunghissima gittata in grado di surclassare in termini di gittata gli R-37M russi e i PL-21 cinesi. Naturalmente, sono trapelate pochissime informazioni su questo, ed è stato solo questa settimana, in occasione dell'annuale Air, Space, and Cyber ​​Conference dell'Air Force Association, che parte del velo è stato sollevato. , con il presentazione del missile aria-aria a lungo raggio di Boeing, o LRAAM.

Questo è però solo uno dei concetti modello in via di sviluppo nell'ambito di questo programma, ma offre una visione più precisa degli obiettivi perseguiti dall'aeronautica statunitense. Pertanto, il nuovo missile si basa su una doppia struttura, che include un booster per dargli accelerazione e velocità iniziale, e una parte chiamata "Kill Vehicle" incaricata di intercettare il bersaglio. Questa configurazione, frequentemente utilizzata nel campo dei missili terra-aria o terra-aria, è stata presa in considerazione solo molto raramente nel campo dei missili aria-aria, poiché si supponeva che l'aereo portante fornisse l'iniziale cinetica e energia potenziale al missile. La sua propulsione, a differenza del Meteor europeo, non sarebbe basata su un ramjet, ma su un motore a combustibile solido e iniziazioni sequenziate, o motore a razzo solido multi-impulso, offrendo grande flessibilità nella gestione della velocità, manovrabilità e portata del missile. Si noti che è in corso anche un terzo programma di questo tipo, pilotato questa volta dal Dipartimento di La Défense e designato Long Range Engagement Weapon, o LREW, e che è del tutto possibile che alla fine i due programmi si uniscano per formarne uno.

Il Boeing LRAAM è un missile aria-aria a lunghissima gittata composto da un booster e un kill vehicle, configurazione estremamente rara per questo tipo di munizioni.

Comprendiamo, di fronte alla futura proliferazione di questo tipo di munizioni aria-aria, la preoccupazione delle forze aeree occidentali, essi stessi in gran parte dipendenti dal loro apparato di supporto per garantire la loro efficacia in combattimento. Non sorprende quindi vedere la proliferazione, allo stesso tempo, di programmi destinati a contrastare queste minacce, come il programma SHIELD dell'aeronautica americana, che prevede di dotare i suoi dispositivi di laser ad alta energia per intercettare e distruggere queste minacce, come un sistema Hard-Kill. Resta il fatto che, in un modo o nell'altro, l'implementazione di questi missili dipenderà dalla capacità delle forze aeree di rilevare, posizionare e identificare bersagli a diverse centinaia di chilometri di distanza, una sfida altrettanto importante e complessa. i missili stessi. Una cosa è certa, le evoluzioni tecnologiche in atto, con nuovi sistemi d'arma, rilevamento, controrilevazione e guerra elettronica, cambieranno profondamente la natura stessa della guerra aerea negli anni a venire.

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