Airbus annuncia la collaborazione con Singapore per lo sviluppo di una capacità di rifornimento automatico del volo

Oggi al Singapore Air Show, Airbus ha annunciato che la Repubblica di Singapore Air Force è il cliente di lancio per un nuovo sistema di rifornimento automatico di volo chiamato SMART MRTT. L'aeronautica di Singapore e il gruppo europeo Airbus collaborano da diversi mesi per integrare SMART MRTT nella flotta di sei navi cisterna Singaporean A330 MRTT.

Sono già passati diversi anni da quando Airbus ha annunciato che intende sviluppare una capacità di rifornimento automatico per questi MRTT A330. La tecnologia di rifornimento automatico aria-aria (A3R) è in fase di sviluppo presso Airbus Defence and Space da almeno il 2017. Una campagna di test condotta nel 2018 ha anche consentito un aereo di prova MRTT A310 dotato di un palo Stazione di rifornimento A3R per stabilire più contatti automatici con la presa di rifornimento F-16 e poiun'aeronautica australiana A300MRTT.

L'A330 MRTT è recentemente entrato in servizio in Francia, Arabia Saudita, Australia, Corea del Sud, Emirati Arabi Uniti, Regno Unito e, naturalmente, Singapore. Altri cinque paesi della NATO li hanno ordinati. Notare la presenza del palo rigido sotto la coda dell'aeromobile oltre ai due tubi flessibili disposti sotto le ali.

D'ora in poi, Airbus e l'aeronautica di Singapore lavoreranno insieme sulle prove di volo e sulla fase di certificazione consentendo di sviluppare un sistema A3R operativo su MRTT A330 di produzione. L'automazione del rifornimento in volo dovrebbe consentire un rifornimento più rapido in volo, maggiore sicurezza e maggiore resistenza per le operazioni di rifornimento. Questi ultimi sono considerati particolarmente critici per lo stato insulare le cui basi aeree sarebbero particolarmente esposte in caso di conflitto e che dispiega parte della sua forza aerea sui territori alleati.

Oltre alle esigenze di Singapore, Airbus intende offrire un aggiornamento allo standard SMART MRTT a tutti gli attuali utenti dell'A330 MRTT ma anche alle sue future prospettive di esportazione. Questa nuova capacità sarebbe in realtà principalmente software, senza importanti modifiche tecniche delle console dell'operatore di rifornimento. Quest'ultimo rimarrebbe anche a bordo dell'A330 MRTT come supervisore del rifornimento automatico, pronto ad intervenire se necessario.

In un certo senso, ciò che Airbus offre con il suo SMART MRTT è di generalizzare al sistema di rifornimento rigido "Flying Boom" un'automazione già possibile con il sistema di rifornimento flessibile "sonda-e-farmaco". Il sistema flessibile viene utilizzato dagli aeromobili a bordo delle portaerei e dalla maggior parte dei caccia di progettazione europea, tra cui Mirage 2000, Rafale, Gripen e altri Eurofighter. L'aeromobile di rifornimento dispiega un tubo flessibile dotato di un canestro e spetta al pilota dell'aeromobile fornito introdurre la sua asta di rifornimento in volo. Il carico di lavoro è quindi quasi interamente trasportato dal pilota dell'aeromobile rifornito di carburante, l'operatore a bordo dell'A330 MRTT semplicemente sistemando e avvolgendo il tubo flessibile e garantendo che la procedura proceda senza intoppi.

Il sistema sonda-e-droga può essere implementato da petroliere pesanti ma anche da combattenti leggeri o, in futuro, da droni. In effetti, non è necessario che un operatore di rifornimento utilizzi questo sistema di tubazioni flessibili.

Il sistema di rifornimento rigido del polo è molto diverso: in questo caso, il piano di rifornimento è contento di mantenere la sua posizione vicino al rifornimento; l'operatore di rifornimento di carburante guida quindi in remoto un palo rigido che viene inserito nel ricettacolo di rifornimento di carburante situato sul muso o sul retro dell'aeromobile per il rifornimento di carburante. Questa soluzione è particolarmente pratica per i velivoli pesanti e poco maneggevoli che non sarebbero in grado di collegarsi facilmente a una "sonda e droga". Inoltre, consente di trasferire il carburante molto più velocemente. Si trova quindi in modo abbastanza logico sui bombardieri pesanti, ma anche sugli aerei radar AWACS o sul muso delle navi cisterna, incluso l'A330 MRTT. I combattenti americani sviluppati per l'USAF, che impiega molti bombardieri pesanti, usano anche il rigido sistema di rifornimento di carburante ... in particolare gli F-16 e F-15 usati dall'aeronautica di Singapore!

Automatizzando il controllo del braccio e la procedura di connessione tra esso e il ricettacolo dell'aeromobile rifornito di carburante, Airbus dovrebbe consentire un rifornimento più rapido, con maggiore precisione e minori errori di gestione. Anche il carico di lavoro dell'operatore sarà ridotto, il che dovrebbe consentire di facilitare le operazioni di rifornimento di carburante per lunghi periodi di tempo, o addirittura consentire il rifornimento simultaneo di un aeromobile sul braccio rigido centrale (ad esempio un F-15SG) e un o due aerei sui tubi flessibili disposti sotto le ali (ad esempio F-35B recentemente acquisito da Singapore).

Come l'A300MRTT, l'American KC-46 ha tubi flessibili sotto le ali e un palo ventrale fisso. Il suo sistema di visualizzazione 3D non è ancora perfetto e il dispositivo stesso presenta ancora molti difetti.

Airbus Defence & Space spera in a Certificazione SMART MRTT dal 2021, che le consentirà di aumentare ulteriormente il divario tecnologico e operativo tra la sua soluzione MRTT A330 e la proposta americana basata sul Boeing KC-46 Pegasus. In effetti, l'aereo americano, sebbene più piccolo e in grado di fornire meno carburante, oggi è considerevolmente più costoso della proposta europea accumulando battute d'arresto tecniche. Quindi, mentre l'operatore di rifornimento di carburante dell'A330 MRTT opera da più schermi proiettando l'immagine filmata del boom del rifornimento e dell'aeromobile in avvicinamento, Boeing e USAF volevano assolutamente sviluppare un sistema Visualizzazione 3D proiettata su un visore per realtà virtuale. Una soluzione che tende quindi ad aggiungere pressione sulle spalle dell'operatore, ma che oggi è molto lontana dall'essere operativa. Infatti, mentre Airbus ha consegnato più di 40 velivoli a sette diverse forze aeree, per non parlare dell'aeromobile destinato a dotare un pool di cinque nazioni della NATO, il KC-46 rimane proibito dalle operazioni esterne.

Con SMART MRTT, Airbus risponde agli stessi problemi della soluzione di visualizzazione 3D (riduce gli errori di apprezzamento della distanza che allungano i tempi di rifornimento) aggirando la maggior parte dei guasti (latenza del display, affaticamento del operatore). Il produttore di aeromobili europeo conferma così il suo status di leader nel mercato del rifornimento in volo, anche se l'unico mercato interno USAF per il KC-46 rappresenta più della metà delle moderne capacità di rifornimento di carburante nel mondo.

Omega Tanker sta già effettuando operazioni di rifornimento in volo a beneficio della Marina degli Stati Uniti e recentemente ha ricevuto il suo primo KC-10 dotato di un palo rigido compatibile con gli aerei USAF.

In pochi anni, tuttavia, Airbus non dispera di potersi affermare sul mercato americano del rifornimento di carburante. Le esigenze dell'autocisterna sono molto reali per l'USAF, in particolare per sostituire l'Extender KC-10 il cui ritiro è imminente. Agendo sul fatto che probabilmente l'USAF non avrà il budget per acquistare contemporaneamente il KC-46 e un nuovo modello di autocisterna pesante, Airbus ha collaborato con Lockheed Martin per offrire soluzioni di rifornimento complementari a quelle del KC -46. Potrebbe essere possibile passare attraverso un servizio di leasing o anche attraverso un'operazione attraverso società private, una soluzione studiata dall'USAF ma già utilizzato dalla Marina degli Stati Uniti. La presenza a bordo dell'MRTT di un sistema di rifornimento automatico più affidabile, più efficiente e meno costoso della soluzione proposta da Boeing sarebbe solo un ulteriore argomento a favore di una soluzione congiunta di Airbus e Lockheed.

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