Con lo standard F4, il Rafale diventa un aereo da combattimento digitale di nuova generazione!

Entrando in servizio all'inizio degli anni 2000, prima nella Marina francese e poi nell'Aeronautica militare, il Rafale è oggi la punta di diamante delle forze aeree francesi e rimarrà tale per alcuni decenni, restano da consegnare diverse decine di dispositivi, per non parlare degli ulteriori ordini a venire. Questa longevità, il Rafale sarà da un lato alla fine della Guerra Fredda, che ha fermato il solito tasso di rinnovo degli aerei da combattimento, ma anche e soprattutto con il suo stesso design, che gli consente di essere aggiornato regolarmente, in modo incrementale, senza importanti cambiamenti strutturali.

Lo scorso anno, l'Aeronautica Militare e la Marina Militare hanno quindi iniziato ad aggiornare la loro flotta Rafale allo standard F3R, che include una nuova antenna radar attiva (RBE2 AESA) di Thales, il missile aereo METEOR a lungo raggio. o il pod di designazione laser TALIOS di nuova generazione, che alla fine corregge i grandi difetti del pod Damocles per scatti a corto raggio. Nel gennaio 2019, tuttavia, proprio mentre venivano consegnati i primi Rafale F3R, il ministro delle forze armate lancia ufficialmente lo sviluppo di un nuovo importante standard per Rafale, la F4.

L'architettura aperta dello standard F4 dovrebbe semplificare l'integrazione di nuove funzionalità, senza attendere l'F5. Ciò potrebbe riguardare un nuovo missile nucleare, missili a guida laser o persino l'apertura del punto 3 sotto la vela per ulteriori MICA.

Alors che lo standard F3R portato in particolare sui nuovi sensori principali Rafale e una portata più lunga nel combattimento aereo, lo standard F4 si concentrerà su capacità fisicamente più sottili, ma in grado di rivoluzionare le operazioni aeree francesi: la digitalizzazione del sistema d'arma, la connettività e combattimento collaborativo in rete. L'obiettivo dichiarato è quindi quello di andare a competere con l'F-35 sulle sue terre, offrendo capacità di networking, fusione dei dati e conoscenza della situazione tattica simile al combattente americano. Meglio ancora, il design modulare di Rafale e la sua architettura IT renderanno lo standard F4 un sistema in evoluzione in sé. Concretamente, la nuova architettura digitale di F4 sarà in grado di fungere da base per un'implementazione facile e rapida di nuove funzionalità e armamenti, aprendo la porta a regolari aggiornamenti del dispositivo e facilitando lo sviluppo dei futuri standard F5 e F6.

Un doppio standard F4

Fino ad ora, il design evolutivo del Rafale ha significato che qualsiasi aereo - dallo standard F2 - era in grado di evolversi semplicemente verso nuovi standard. Una volta aggiornato il software e i calcolatori, un Rafale fornito come standard F2 potrebbe essere dotato di un'antenna radar AESA e del DDM-NG (rilevatore di partenza missilistica) prelevati da un Rafale F3R in riparazione, ad esempio. Al fine di preparare l'evoluzione del combattimento aereo nei prossimi due decenni, i produttori incaricati del progetto (Dassault Aviation, Thales e Safran) hanno deciso che il nuovo aereo consegnato direttamente allo standard F4 avrebbe beneficiato di miglioramenti fisici e misure precauzionali che non sarà possibile integrare con il Rafale già consegnato senza pesanti e costose modifiche della cella.

Rispetto all'F3R, la suite di guerra elettronica SPECTRA dovrebbe essere notevolmente migliorata, sia in termini di hardware che di software.

I nuovi dispositivi saranno quindi consegnati allo standard F4.2, con tutte le modifiche a F4 e le misure precauzionali per la futura installazione di nuove apparecchiature. Possono essere semplici aperture fornite nella fusoliera, cablaggi specifici, predisposizione per l'installazione di antenne conformi o anche antenne di guerra elettronica ancora più grandi. I dispositivi attualmente in servizio verranno modernizzati secondo lo standard F4.1, con tutti gli aggiornamenti software e quante più modifiche hardware possibili, nei limiti dei volumi e delle dimensioni esistenti.

Lo standard F4 migliorerà quindi la connettività, le capacità di ingaggio e la manutenzione in condizioni operative (MCO) dell'intera flotta, consentendo in tal modo a una cinquantina di celle di poter integrare successivamente nuove apparecchiature. che devono ancora essere definiti oggi.

Comunicazione, connettività e interfaccia

Mentre l'F-35 segna il nuovo standard NATO per le comunicazioni e i collegamenti dati, era fuori questione che la Francia fosse fuori gioco nelle operazioni della coalizione. Lo standard F4 consentirà quindi a Rafale di rinnovare completamente i propri mezzi di comunicazione, senza perdere le sue attuali capacità (L16, Rover link, ecc.):

  • I cacciatori saranno equipaggiati con CONTATTA la radio del software (UHF / VHF) che equipaggerà anche le unità dell'esercito e della marina e consentirà la condivisione di un'immagine operativa comune.
  • Oltre all'L16, i Rafales riceveranno un collegamento dati tattico intra-pattugliamento sicuro e direzionale, come i sistemi montati sull'F-22 o sull'F-35.
  • I dispositivi potrebbero ricevere un'antenna SATCOM crittografata compatibile con i satelliti Syracuse IV. Non è specificato se questa modifica riguarderà solo F4.2 o anche F4.1.

Tutte queste comunicazioni saranno gestite da un server dedicato in grado di garantire la crittografia ma anche la protezione informatica di tutti i dati inviati o in transito da Rafale. Sulla carta, questa nuova suite "com" offrirà possibilità senza precedenti per il Rafale. Può fungere da relè di comunicazione per le truppe a terra o persino ricevere via satellite un aggiornamento in tempo reale della situazione tattica nell'area, anche se non ha ancora lasciato lo spazio aereo metropolitano. In generale, sia all'interno di una pattuglia che in una sala operatoria, il pilota avrà una visione tattica senza precedenti, completa e aggiornata e mezzi diretti di comunicazione sia con gli altri attori del sul campo rispetto al teatro o ai centri decisionali metropolitani. Possiamo comunque si rammarica che le capacità di rilevamento multistatico non sono stati integrati su F4, a priori per ragioni di costi e ritardi, anche se saranno disponibili tutte le componenti tecnologiche che lo consentono (antenne AESA, collegamenti dati di pattugliamento, potenza di calcolo).

Con l'F4, il Rafale sta raggiungendo ampiamente l'F-35 in termini di connettività e rete. Continuerà inoltre ad ampliare il divario tecnologico rispetto al Typhoon, in particolare in termini di MCO, capacità di coinvolgimento e fusione dei dati.

La fusione dei dati è già molto avanzata sul Rafale, è stato scelto di non modificare in profondità l'interfaccia della cabina di pilotaggio, che tuttavia riceverà schermi più grandi e, potenzialmente, una vista del casco molto attesa dai piloti. Non possiamo certo essere contenti di vedere che Dassault e Thales non desideravano seguire Lockheed Martin, SAAB o Boeing nell'implementazione di un'interfaccia strutturata attorno a un singolo touchscreen. Se tali sistemi sono molto venduti in un opuscolo di vendita, la loro rilevanza per il combattimento è ancora messa in discussione da molti ergonomisti, alcune forze armate tendono a tornare su queste domande.

Impegno: sensori e armamenti

Per potenziare le capacità di ingaggio di Rafale oltre a quanto già previsto dall'F3R, lo standard F4 includerà soprattutto le modifiche del software al radar, che è dotato di una modalità per il rilevamento e il tracciamento di bersagli di terra mobili ( GMTI) nonché una migliore risoluzione (ultra-HD) nelle sue funzioni di imaging. I computer più potenti del Rafale perfezioneranno l'elaborazione del segnale e interfacceranno meglio le modalità, rendendo il Rafale ancora più efficiente in ambienti tattici complessi. A seguito delle richieste dei clienti esportatori di Rafale, in particolare dell'India, l'optronica integrata Rafale verrà portata allo standard OSF-NG e troverà quindi Capacità di rilevamento a infrarossi IRST perso con il passaggio a OSF-IT. Abbastanza per rafforzare le sue capacità di rilevamento di fronte agli aerei invisibili, che l'IR MICA-NG sarà in grado di intercettare con discrezione.

Infine, il sistema di guerra elettronica SPECTRA sarà dotato di antenne GaN e nuovi algoritmi che gli consentiranno di operare con maggiore agilità e precisione su una banda di frequenza più ampia. Alcune voci suggeriscono persino capacità di lavoro in onde millimetriche, che potrebbe consentirgli di contrastare direttamente le teste di ricerca di alcuni missili.

Mentre l'F3R incorporava il missile aria-aria a lungo raggio METEOR e integrava il GUB-16 a guida laser e la bomba AASM Bk.3 e Bk.4, l'F4 dovrebbe consentire di modernizzare il resto dell'arsenale Rafale:

  • I missili da crociera SCALP saranno quindi rinnovati e ricondizionati da MBDA prima di offrire loro da 10 a 15 anni di potenziale operativo.
  • Il Rafale F4 dovrebbe anche integrare un AASM di 1000 kg per sostituire l'attuale GBU-24.
  • Infine, la F4 integrerà il nuovissimo missile da combattimento aereo MICA-NG, che completerà il METEOR per i combattimenti a corto e medio raggio. Se mantiene l'aspetto esterno dell'attuale MICA, il MICA-NG sarà un nuovo missile in grado di trasportare un cercatore di radar AESA o un cercatore di infrarossi con un nuovo sensore a matrice, consentendo al missile di resistere meglio agli inceppamenti e esche. Soprattutto, il MICA-NG avrà un nuovo propulsore a doppio impulso che gli conferirà una gamma migliorata di almeno il 30% ma soprattutto una manovrabilità terminale, per una maggiore letalità.
Le prime funzionalità di F4 arriveranno nel 2022, per la piena messa in servizio nel 2025. Entro il 2030, Rafale F4 potrebbe integrare nuove capacità, anche in termini di lavoro collaborativo.

Disponibilità e supporto operativo

Progettato per essere utilizzato regolarmente in Africa o a bordo di portaerei, il Rafale è un aereo relativamente facile da mantenere. A differenza dell'F-35, la cui manutenzione è centralizzata nel singolo sistema ALIS (che dovrebbe essere sostituito dal sistema ODIN semplificato), il Rafale MCO utilizza sia sistemi di rendering tecnico digitale che sistemi di gestione della logistica (HARPAGON) e metodi di manutenzione convenzionali. Ciò che consente un buon equilibrio tra controllo dei costi e intraprendenza sul campo, nonostante l'alto livello tecnologico del dispositivo.

Sullo standard F4, la catena di approvvigionamento di Rafale sarà aggiornata, sempre in vista di un miglioramento incrementale, al fine di preparare l'arrivo di soluzioni software di manutenzione predittiva, che si baseranno sulle centinaia di sensori distribuiti sulla cella del dispositivo ma anche, ora, nel nuovo MICA-NG. Anche i FADEC (sistemi di regolazione digitale) dei reattori M88 saranno ampiamente modernizzati, con nuovi computer che consentiranno di raccogliere notevoli quantità di dati. Questi dati miglioreranno l'MCO dei motori ma accelereranno anche lo sviluppo del futuro reattore del programma SCAF.

Una presentazione dell'Air Force lo scorso novembre mostra un futuro standard F5, o addirittura un F6, che consente a Rafale di operare oltre il 2050 in attesa di SCAF. Pertanto, le capacità disponibili per i Rafale F4.2 quando saranno messe in servizio aumenteranno nel corso dell'attuale decennio. Fonte: Gareth Jennings su Twitter

Conclusione

Con lo standard F4, le forze armate francesi si stanno preparando per l'arrivo di un aereo da combattimento completamente digitale, integrato nei futuri sistemi di combattimento incentrati sulle informazioni e particolarmente scalabile. Gli sviluppi di F4 saranno gradualmente integrati sugli ultimi 28 dispositivi dell'ordine precedente, programmati per essere consegnati dal 2022, mentre i 30 nuovi dispositivi annunciati nel 2019 saranno consegnati allo standard F4.2 dal 2027. Nel frattempo, il Oggi gli aeromobili operativi verranno gradualmente portati allo standard F4.1, la modernizzazione del Rafale verrà effettuata continuamente e con un impatto molto basso sulla disponibilità degli aeromobili, il design modulare richiede.

Pertanto, il Rafale F4 consentirà all'Aeronautica e alla Marina di giocare in condizioni di parità contro l'F-35 o il Super Hornet Block III, ma anche per presentare capacità belliche più solide contro il Su-35, Su-57 e altri J-20. Questo nuovo standard offrirà inoltre una proposta di valore unica sul mercato di esportazione, consentendo a Rafale di rimanere al miglior livello tecnologico senza compromettere prestazioni dinamiche o costi di implementazione.

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