Il Bell V-280 Valor in una posizione di forza per sostituire i Black Hawks dell'esercito americano

Lanciato nel 2009, il programma Futur Vertical Lift, o FVL, uno dei 6 pilastri del superprogramma "Big 6", mira a sostituire tutte le ali rotanti in servizio nell'esercito americano con velivoli di nuova generazione , con prestazioni molto più avanti di quelle degli elicotteri attualmente in servizio. Nel 2016, è stato deciso che il primo programma emergente sarebbe stato il Future Long Range Asscraft Aircraft, o FLRAA, per sostituire gli elicotteri da manovra UH-60 Black Hawk. Per fare questo, il nuovo programma si baserebbe sul dimostratore tecnologico multi-ruolo congiunto o JMR-TD, un programma di dimostratori tecnologici lanciato nel 2013 tra Bell e l'alleanza Sikorsky-Boeing.

Il dimostratore Bell, il V-280 Valor, è arrivato per la prima volta a dicembre 2017. È un dispositivo che utilizza la tecnologia del rotore di inclinazione già utilizzata sul V-22 Osprey in servizio negli Stati Uniti, progettato da Bell e Boeing. La Sikorsky SB-1 Defiant, da parte sua, utilizza un rotore controrotante, come i dispositivi progettati dal russo Kamov, e un'elica ad elica, basata sul suo dimostratore S-97 Raider. Ma le difficoltà tecnologiche hanno spostato il programma, che non ha effettuato il suo primo volo fino a marzo 2019.

Il programma Defiant ha subito molti ritardi che potrebbero essere fatali nella competizione FLRAA
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E qui sta il problema, secondo l'esercito americano. Anzi, non c'è dubbio, come segretario dell'esercito Ryan McCarthy, modificare il programma del programma FLRAA per dare a Sikorsky-Boeing il tempo di mettersi al passo con il proprio concorrente, che ha già registrato più di 160 ore di volo, e Soddisfa tutti i programmi di test dell'esercito americano. "Il tempo è un lusso che non abbiamo", ha aggiunto, aggiungendo che ciò non significa che il premio del programma sia stato fatto. Tuttavia, questo annuncio sembra il preludio a una frase disastrosa per Sikorsky quando l'obiettivo del programma di selezione è soprattutto basato su prestazioni e affidabilità comprovate e non su proiezioni tecnologiche. Mentre il Defiant stava effettuando i suoi primi voli, il Valore ha continuato a dimostrare le sue capacità, sia convalidando le procedure militari come il trasferimento in una corda liscia, sia mostrando la sua capacità di volare in modo indipendente, senza pilota, allargando ulteriormente il divario con il suo avversario.

Tuttavia, per il momento, il V-280 Valor e il DB-1 Defiant sono solo dimostratori e dovranno essere modificati per realizzare prototipi che soddisfino i requisiti dell'esercito americano. Ma nella misura in cui il programma FLRAA è stato progettato su basi tecnologiche derivanti dal programma dimostrativo JMR-TD, è probabile che queste modifiche non compromettano profondamente l'architettura o le prestazioni di ciascun dispositivo. È quindi improbabile che Sikorsky sarà in grado di raggiungere il Valore, che appare sempre più come il favorito di questa competizione il cui arbitrato sarà reso nell'estate del 2021.

Il progetto Raider X appare oggi come il più promettente per il programma FARA

Ma anche se Sikorsky dovesse perdere il programma FLRAA, probabilmente non sarebbe la fine del Defiant e della sua architettura unica. In effetti, su questa stessa base tecnica, offre il produttore il modello Raider X per il programma Future Attack Reconnaissance Aircraft, un aereo da ricognizione leggero e da attacco destinato a sostituire gli elicotteri Kiowa OH-58 ritirati dal servizio nel 2014, ma anche a rafforzare la potenza di fuoco dell'AH-64 Apache e dei loro successori. Tuttavia, in questa competizione, il suo avversario permanente, Bell, non offre un dispositivo di nuova generazione, ma il Bell 360 Invictus, un elicottero dal design classico con prestazioni ottimizzate. In effetti, la tecnologia dei rotori basculanti non è quasi compatibile con il design di un elicottero leggero che pesa meno di 6 tonnellate. Per quanto riguarda gli altri candidati alla preselezione, né Karem e il suo AR40, né il concetto presentato da AVX / L3 hanno una reale possibilità di essere selezionati tra i 2 finalisti.

Oggi, solo Boeing, il cui modello non è stato ancora rivelato, potrebbe venire a giocare lo spoiler tra Sikorsky e Bell in questa competizione. Ma la società di Seattle ha dimostrato, negli ultimi anni, di essere in grado di girare situazioni piuttosto spettacolari, vincendo schiena contro schiena il programma drone di bordo Stingray MQ-25 della Marina degli Stati Uniti e il programma US Air Force TX, per sostituire il velivolo di addestramento avanzato T-38 Talon in servizio dagli anni 80. Ma mentre Sikorsky ha investito decine di milioni di dollari in ricerca e sviluppo dalla fine del secolo attorno alla sua elica e alla tecnologia del rotore controrotante attorno all'X2 e poi ai programmi S-97, e che Bell fece lo stesso riguardo ai rotori che oscillavano attorno al programma V-22, Boeing, che tuttavia produsse l'Apache AH64 e il CH-47 Chinook, due velivoli emblematici degli Stati Uniti Esercito, non sembrava aver investito in questo tipo di nuove architetture per l'ala rotante. Non è quindi chiaro su quale base tecnologica verrà costruita la proposta del produttore.

L'architettura tecnologica di Airbus Helicopters Racer è molto ingegnosa, combinando prestazioni e manutenzione semplificata.

Tra le nuove architetture tecnologiche per elicotteri in grado di soddisfare le esigenze del campo di battaglia di domani, in particolare in termini di velocità e portata estesa, quella proposta da Elicotteri Airbus con l'X3 per il Racer, è molto promettente, anche se non è stato mantenuto dall'esercito americano per ragioni piuttosto oscure. La configurazione immaginata dal produttore europeo di elicotteri si basa su due navicelle dotate di un'elica posizionata su ciascun lato della cellula e che svolgono entrambi il ruolo di propulsione e rotore controrotante, tutte guidate da una presa di forza diretta sul turbina del dispositivo. Questa soluzione, tanto elegante quanto geniale, consente di raggiungere velocità di quasi 400 km / h senza dover appesantire o rendere l'elicottero eccessivamente complesso e di manutenzione. Progettato come parte di un programma di finanziamento europeo puramente civile, Racer non è stato ancora adattato in un programma militare. Ma sarebbe molto sorprendente se ciò non accadesse negli anni a venire.

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